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L’opale australienne : Qu’est ce que c’est? où et comment en trouver?

Tout au long de l’histoire l’opale, en Australie ou ailleurs, a été considérée comme une pierre précieuse convoitée, à laquelle on prêtait des pouvoirs magiques. Le nom « opale » vient du latin « Opalus » et du grec « Oppallios« , qui signifie « voir un changement de couleur« . Les aborigènes n’hésitent pas à l’appeler « the fire of the desert« . On dit que les couleurs de l’opale ont apparu lorsqu’un arc-en-ciel a touché la terre.

Sommaire:
L’opale qu’est ce que c’est?
Quelle est l’origine de l’opale?
Différentes variétés d’opales naturelles en Australie?
Où trouver une opale en Australie?
Comment trouver des opales?
Quel est le prix de l’opale?
Qu’est ce qui fait varier le prix d’une opale?
Quelle est l’opale australienne la plus chère du monde?
Quand visiter les mines d’opales en Australie?

L’opale qu’est ce que c’est?

L’opale résulte d’un mélange de dioxyde de silicium et d’eau. En s’écoulant dans la terre, l’eau absorbe la silice du grès. Elle transporte ce mélange riche en silice dans les fissures et les vides, causés par des failles naturelles ou des fossiles en décomposition. En s’évaporant, l’eau laisse derrière elle un dépôt de silice. Ce cycle se répète sur de très longues périodes de temps, et l’opale finit par se former en Australie ou ailleurs.

Opale extraite à Yawah (QLD) en Australie
Opale de Yawah (QLD) ®DR

Quelle est l’origine de l’opale?

L’opale a été découverte pour la première fois en Australie au milieu des années 1800. Probablement de manière accidentelle, les animaux et les humains ayant soulevé des roches et découvert la gemme étincelante. À partir de là, l’exploitation minière de l’opale s’est répandue dans toute l’Australie du Sud, la Nouvelle-Galles du Sud et le Queensland. Depuis lors, l’Australie domine la production d’opales. La qualité de la pierre extraite a rapidement fait de l’Australie le premier producteur d’opale au monde.

C’est en Australie que l’on trouve les opales précieuses de la plus haute qualité au monde. L’opale précieuse est une opale caractérisée par des éclats de couleurs vives et brillantes. L’opale blanche, grise et verte est la plus courante, l’opale noire étant considérée comme la forme la plus rare d’opale.

Aujourd’hui, l’Australie est à l’origine de plus de 95 % des opales précieuses, la majorité provenant d’Australie du Sud. C’est peut-être pour cette raison que les australiens ont déclaré l’opale comme gemme nationale de l’Australie en 1993.

Opale Pineapple ou Ananas en Australie
Opale Pineapple ou Ananas ®DR

Quelles sont les différentes variétés d’opales naturelles en Australie?

Les opales naturelles sont celles qui n’ont pas été traitées autrement que par la taille et le polissage. Les opales naturelles sont généralement décrites comme claires, noires, à blocs et à matrice. Bien que l’opale boulder ait un support en pierre de fer, on la considère comme une opale naturelle solide car ce support existe naturellement. La variété de l’opale naturelle s’établit selon deux caractéristiques : le ton du corps et la transparence.

Tonalité du corps – Les tonalités de base de l’opale claire, foncée et noire vont de l’incolore au noir en passant par le blanc et les différentes nuances de gris.

Transparence – L’opale, quelle que soit sa couleur, est opaque, translucide ou transparente. Lorsqu’elle est transparente ou très translucide, et que la clarté de la couleur est nette, il s’agit souvent appelée opale de cristal.

L’opale noire en Australie

Opale noire en Australie
Petite Opale noire ®DR

L’opale noire est la plus recherchée des opales et provient principalement de Lightning Ridge. Les pierres de haute qualité sont très rares. Elle se distingue facilement par la noirceur du « ton du corps » de l’arrière-plan ou de la couleur du corps. L’opale noire montre un jeu de couleur dans ou sur un corps de couleur noire, quand elle est vue de face. Elle peut être cristalline ou opaque.

Certaines opales noires présentent une barre de couleur cristalline claire sur un potch d’opale foncée (opale incolore). Ce qui donne à l’opale autrement claire un aspect sombre. Même les opales noires les plus chères peuvent n’avoir qu’une très fine barre de couleur sur un potch noir. L’opale noire présentant des éclairs de rouge vif est extrêmement rare.

La plupart des opales noires se trouvent dans les mines autour de Lightning Ridge, en Nouvelle-Galles du Sud. En raison de sa rareté relative par rapport à l’opale claire et même à l’opale-boulder, elle a tendance à être plus chère, à couleurs, clarté et motifs équivalents.

Les opales claires en Australie

Une opale claire extraite en Australie
Une opale claire ®DR

Les opales naturelles dont le ton de base va de l’incolore au gris moyen sont appelées opales claires. Certaines personnes les qualifient de « blanches », mais cette expression ne doit être utilisée que lorsque la couleur du corps est très laiteuse.

L’opale claire constitue la majeure partie des opales précieuses. L’opale blanche peut être transparente ou presque opaque, mais elle a généralement un aspect « laiteux » et a un corps de couleur claire ou blanche.

Principalement exploitée à Coober Pedy et Mintabie, (Australie du Sud) bien que les premiers gisements aient été trouvés à White Cliffs (NSW).

L’opale Boulder en Australie

Opale Boudler
Opale Boudler ®DR

L’opale Boulder est une variété d’opale précieuse dont la roche hôte se forme naturellement comme partie intégrante de la gemme. Souvent, seule une fine veine d’opale précieuse est présente. On la trouve principalement dans des endroits spécifiques sur une vaste zone de l’ouest du Queensland. L’opale de roche se présente comme un remplissage de fissures ou de vides, généralement dans des rochers de fer. L’opale de roche peut être noire ou claire, selon l’apparence de la pierre vue de la surface.

La popularité de ce type de pierre est montée en flèche depuis le milieu des années 1970. Les opales boulder sont invariablement taillées en incorporant la pierre de fer brune hôte. Elles sont très demandées et peuvent être extrêmement précieuses. On trouve également une variété d’opale de roche à Andamooka, en Australie-Méridionale, où la roche hôte est le quartzite. On les appelle « painted ladies » (dames peintes).

Opales matrix en Australie

On utilise le terme opale matrix lorsque l’opale est intimement diffusée sous forme de remplissages de pores ou de trous entre les grains de la roche hôte dans laquelle elle a été formée. L’opale matricielle de Boulder se trouve dans le Queensland et se distingue par sa roche hôte, le fer.

L’opale à matrice d’Andamooka est un matériau poreux provenant d’Andamooka, en Australie-Méridionale. Elle est souvent traitée pour en rehausser la couleur en déposant du carbone noir par traitement chimique dans les pores de la pierre.

Où trouver une opale en Australie?

Bien qu’il existe de nombreuses villes minières d’opales en Australie, quatre d’entre elles sont devenues des noms familiers : Coober Pedy, Andamooka, White Cliffs et Lightning Ridge. Il s’agit d’endroits sauvages et indisciplinés, entourés d’un paysage lunaire de collines. Ici des personnes luttent chaque jour contre des conditions climatiques horribles pour satisfaire leur recherche de pierres précieuses.

Actuellement, l’Australie produit environ 95 % de l’opale mondiale destinée à l’industrie de la bijouterie. Parmi les autres pays où l’on trouve de l’opale en petites quantités, citons les USA ,le Honduras, le Guatemala, le Mexique, le Pérou, le Brésil, la Hongrie, la République Tchèque, la Slovaquie, la Turquie, la Tanzanie et l’Indonésie, mais ces types d’opale diffèrent souvent en apparence. On considère l’opale australienne comme la plus fine du monde.

Le marché d’exportation australien des opales est supérieur à 200 millions de Dollars australiens par an.

Les champs d’opales australiens se trouvent dans les trois États du Queensland, de la Nouvelle-Galles du Sud et de l’Australie du Sud. Ils se situent le long du site de l’ancienne « Grande mer intérieure » ou « Grand bassin artésien ». L’opale blanche, ou « laiteuse », se trouve en Australie du Sud, l’opale noire à Lightning Ridge, NSW, et l’opale « Boulder » dans le Queensland.

Carte des mines d'opale en Australie
Carte des mines d’opales en Australie ®DR

NOUVELLE GALLES DU SUD (NSW) – LE ROYAUME DE L’OPALE NOIRE

La Nouvelle-Galles du Sud produit la plus grande partie de l’opale australienne en termes de valeur. Lightning Ridge est célèbre pour sa production d’opale noire, la forme la plus sombre et la plus précieuse de l’opale. Lire la suite >

– LIGHTNING RIDGE, NOUVELLE GALLES DU SUD

Les champs miniers d’opale de Lightning Ridge représentent le berceau mondial des opales noires. Contrairement aux opales ordinaires, l’opale noire contient des traces de carbone et d’oxyde de fer. Ce qui en fait l’opale la plus recherchée au monde.

– WHITE CLIFFS, NOUVELLE GALLES DU SUD

Le site de White Cliffs, se situe dans le nord-ouest de la Nouvelle-Galles du Sud. Il produit principalement de l’opale blanche ou cristalline sous la forme d’une « opale de filon ». White Cliffs est également réputé pour sa production d' »ananas d’opale », un fossile d’opale de forme étrange qui ressemble à un cristal minéral. Ces fossiles rares sont formés lorsqu’un cristal minéral de glaubérite (ou d’ikalite) est d’abord remplacé par de la calcite, puis opalisé.

QUEENSLAND (QLD) – PAYS DE L’OPALE DE ROCHE

Le Queensland produit des opales de roche. Un type unique d’opale que l’on trouve attachée à une roche hôte, la pierre de fer. L’opale de roche est unique au Queensland. Elle se trouve dans des dépôts de roches sédimentaires altérées du Crétacé dans l’ouest de l’état.

– QUILPIE, QUEENSLAND

Vous cherchez de la couleur ? Dans cette région, il y en a beaucoup! A la fois dans les histoires liées à la colonisation de la région et dans cette  » couleur  » que l’on cherche sous la surface de la terre du bush. Quilpie est surtout connue comme ville de l’opale. On l’appelle souvent la patrie de la « Boulder Opal », car la région est le plus grand producteur de ce type d’opale au monde.

– WINTON, QUEENSLAND

Winton se situe au centre de Matilda Country, une région diversifiée où de magnifiques gorges et crêtes colorés brisent de vastes plaines d’herbe. L’immensité des plaines et la nature ondulée du paysage surprend généralement les visiteurs. Il y a une grande variété d’animaux et d’oiseaux dans la région, que l’on peut généralement mieux observer au crépuscule et à l’aube sur les pistes environnantes.

– OPALTON, QUEENSLAND

Le spot d’Opalton, également appelé Fermoy Field, était l’un des gisements d’opale les plus importants et les plus exploités du Queensland. C’est un bon exemple du mode de vie des chercheurs d’opale dans l’ouest du Queensland. Il offre au visiteur la possibilité de faire l’expérience de l’éloignement et des conditions difficiles endurées par les mineurs d’opale.

– YOWAH, QUEENSLAND

Le champ d’opale de Yowah est le centre d’extraction d’opale le plus au sud de l’ouest du Queensland. L’une des caractéristiques du champ de Yowah est la présence d’opales précieuses dans des nodules de grès siliceux, généralement appelés « noix de Yowah ».

AUSTRALIE DU SUD – LES CHAMPS D’OPALES BLANCHES

L’Australie-Méridionale compte quatre champs d’extraction d’opale actifs, Andamooka, Coober Pedy, Lambina et Mintabie. L’Australie du Sud est le plus grand producteur d’opale en termes de volume, et produit l’opale blanche ou type « laiteux » d’opale.

– COOBER PEDY, AUSTRALIE DU SUD

Coober pedy la capitale d'Australie pour l'opale
l’entrée de Coober pedy ®DR

Coober Pedy produit la majeure partie de l’opale blanche du monde. Les champs miniers d’opale de Coober Pedy se trouvent dans l’outback de l’Australie du Sud. Plus exactement dans la chaîne Stuart, à 750 km au nord d’Adélaïde. La plupart des habitants de Coober Pedy préfèrent vivre sous terre, dans des habitations troglodyte. Il y fait frais en été et chaud en hiver. Vous vous sentez inspiré de tenter votre chance pour découvrir votre propre fortune en opale ? Dans ce cas, il n’y a pas de meilleur endroit que la capitale mondiale de l’opale pour s’essayer à la recherche d’opales !

– ANDAMOOKA, AUSTRALIE DU SUD

Situés à 520 km au nord d’Adélaïde, les mineurs d’Andamooka travaillent sur une zone d’environ 52 kilomètres carrés sur le plateau d’Arcoona dans des puits, de grands trous de forage, des excavations à ciel ouvert et de petits tunnels.

– MINTABIE, AUSTRALIE DU SUD

On attribue à un puisatier, Larry O’Toole, la découverte de la première opale à Mintabie dans les années 1920. Mintabie est le plus récent champ d’opales. Mais son exploitation n’a jamais vraiment démarré avant 1978, date à laquelle on a commencé à trouver de bonnes opales. Mintabie se situe à 180 km au sud de la frontière du Territoire du Nord, et à 300 km de Coober Pedy.

– LAMBINA, AUSTRALIE DU SUD

Les anciens mineurs affirment que l’opale a été découverte à Lambina au des années 1930. Une petite ruée vers la fin des années 1980 a eu lieu à la suite de découvertes faites par certains mineurs dans les mines de Seven Waterholes.

Comment trouver des opales?

Il n’est pas facile de trouver une opale de nos jours, mais ce n’est pas impossible. Avec un peu de chance et beaucoup de patience, mais c’est possible. Il ne sert à rien d’errer dans les champs d’opales, car des milliers de personnes l’ont déjà fait. Ces conseils vous aideront, je l’espère à améliorer vos chances de trouver une précieuse opale.

Champs d'opale en Australie
Champs d’opale ®DR

Allez là où l’opale a été trouvée

Si vous disposez d’un temps limité, il est inutile d’essayer de trouver de l’opale dans des zones où elle n’a pas été trouvée. Il est vrai que ce serait formidable de trouver un nouveau gisement, mais il faut se rappeler que des milliers de personnes ont déjà fouillé de vastes zones sans en trouver, il faut donc être très chanceux. La meilleure chance est de se diriger vers l’un des nombreux gisement d’opales où l’on a trouvé de l’opale. Il y en a beaucoup et presque tous sont très accessibles. Andamooka, Coober Pedy, White Cliffs, Lightning Ridge et Yowah ont tous des routes goudronnées et de bonnes installations de camping et sont donc facilement accessibles. Vous aurez alors peut être la chance d’en trouver en creusant ou alors tout simplement vous mettrez la main sur celle délaissées par les mineurs dans leurs tas de pierres extraites.

Chercher dans les mullocks, à proximité des gisements d’opale

N’oubliez pas que les tas de mullock sont l’endroit où les mineurs ont jeté la déchets extraits de la mine. S’ils ont raté une opale, c’est là que ça pourrait être. Des personnes sont sans doute passé par là pour récupérer celles en surface, donc il vous faudra sans doute creuser un peu.

Regardez là où les mullocks ont été dispersés

Dans tous les champs d’opale, des pistes et des routes sont construites en ramassant des tas de mullock abandonnés et en répandant le matériau sur la surface de la piste ou même sur le bord d’une route goudronnée. Gardez toujours les yeux ouverts lorsque vous marchez le long d’une route ou d’une piste, surtout après la pluie. Vous ne savez jamais ce que vous allez ramasser.

Regardez où l’eau a traversé les gisements d’opales

Chaque fois qu’il pleut, les chances de trouver une opale s’améliorent, car la pluie enlève toute poussière et rendra l’opale plus facile à reconnaître. De fortes pluies font également couler des ruisseaux généralement secs et provoquent des affouillements parmi les tas et les bords des routes et sur les côtés des tas de mullock. Ces zones valent souvent le coup d’œil car l’eau qui coule peut déloger une opale enfouie depuis des années

Si vous avez la chance de trouver une opale en fouillant, elle est à vous ! C’est un excellent souvenir à ramener à la maison pour montrer votre travail acharné.

Quel est le prix de l’opale?

Lors de l’extraction de l’opale, les mineurs ramènent de grands spécimens bruts. Ils les trient ensuite et les vendent comme pierres d’opale doublet, fossiles opalisés, spécimens d’opale brute ou les préparent pour la taille à destination des bijouteries. Une fois catégorisées, les opales sont vendues au prix du carat, ou du poids. Comme il existe de nombreux gisements d’opales en Australie, il n’y a pas vraiment de forme unique d’opale. Cela signifie que les prix de l’opale peuvent varier d’environ 10 dollars par carat à environ 6 000 dollars par carat.

Toutes les opales ne sont pas évaluées au même niveau de prix. Les opales australiennes sont incroyablement chères, surtout par rapport aux opales provenant d’autres régions du monde. Cela se justifie par le fait que les opales australiennes ont une qualité supérieure à celles provenant d’autres régions du monde.

Qu’est ce qui fait varier le prix d’une opale?

La valeur d’une opale est déterminée par l’observation de ses caractéristiques. En effet, si toutes les opales peuvent vous sembler similaires au premier regard, une observation plus attentive permet de bien les différencier.

L’origine de l’opale

On considère souvent les opales australiennes comme des opales de meilleure qualité. Si elles sont si chères parce qu’elles présentent une combinaison exceptionnelle de caractéristiques qui font la valeur d’une opale. Mais chercher de l’opale en Australie coûte cher, sans parler du danger. Les opales australiennes sont situées dans certaines des régions les plus dangereuses et les plus isolées du continent. Ce qui rend le voyage pour les extraire difficile. Les mineurs s’exposent à des situations à haut risque pour tenter de trouver des opales australiennes.

La taille de l’opale

Imaginez que vous tenez une opale dans chacune de vos mains. L’opale de votre main droite est de taille moyenne, tandis que celle de votre main gauche est plus grande et plus ronde. Comme pour toutes les pierres précieuses, les grandes opales ont plus de valeur car il y a littéralement plus de matière à travailler.

Les couleurs de l’opale

Si l’on se base uniquement sur la taille, on peut supposer que la grande opale que vous tenez dans votre main gauche a plus de valeur, n’est-ce pas ? Ce n’est pas toujours le cas. Disons que la grande opale est moins colorée et semble beaucoup plus brumeuse que la petite opale dans votre main droite. Bien que cette opale soit plus petite en taille, elle reflète la lumière et présente un meilleur jeu de couleurs que la plus grande opale. À votre avis, pour laquelle des personnes paieraient le plus? L’opale la plus grande mais la moins colorée? Ou l’opale la plus petite mais la plus captivante à regarder?

Si vous avez deviné que l’opale la plus petite mais la plus colorée, vous avez tout à fait raison ! Comme vous pouvez le constater, la taille d’une opale a son importance, mais il ne s’agit pas du seul indicateur déterminant sa valeur. Voici les autres indicateurs qui sont au moins aussi importants que la taille de l’opale :

  • La brillance de la pierre précieuse
  • Les couleurs visibles à l’œil nu
  • Le jeu des couleurs
  • La direction des couleurs et du motif
  • Les inclusions qui ont influencé le processus de formation

Quelle est l’opale australienne la plus chère du monde?

Virgin rainbow, l'opale d'Australie la plus chère du monde
Virgin rainbow, l’opale la plus chère du monde ®DR

La « virgin rainbow » est l’opale la plus chère du monde. Elle vaut plus d’un million de dollars.

Elle brille littéralement dans l’obscurité. En fait, à mesure que l’obscurité s’installe autour de l’opale, celle-ci apparaît encore plus éclatante.

La nature vive et étincelante de la pierre contraste fortement avec la région de Coober Pedy où elle a été découverte. La région est un désert chaud, plus ou moins désolé, dévasté par des millions d’années de chaleur.

Quand visiter les mines d’opales en Australie?

Avril à septembre constitue la meilleure période pour visiter les gisements d’opales en Australie.

Evitez l’été en raison des températures élevées et des fortes pluies qui peuvent rendre l’accès aux routes impossible dans certaines régions.